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Le Rôle des Nuages

Ces dernières années, les chercheurs ont montré que les nuages sont une des principales variables dans le système climatologique de la Terre. Le climat est très sensible à de petits (10 à 30 pourcent) changements nuageux. Cette sensitivité est très importante quand on essaie de comprendre les effets de l'humanité, tel que l'augmentation du CO2, sur le climat terrestre. Selon l'effet de ces changements sur les nuages, leur influence sur notre climat peut être soit accelerée; soit ralentie.

Voyons comment les nuages affectent le climat de la Terre:

Le Bilan Energetique de la Terre montre ce que nous savons à présent à propos des contrôles climatiques de la Terre. Toute l'énergie vient du soleil. Une quantité égale d'énergie doit retourner vers l'espace ou la température de la Terre changera. Le dessin montre que les nuages représentent la plus grande contribution à l'énergie réfléchie (énergie - lumière visible - qui n'atteint jamais la surface, parce que les nuages la réfléchissent), et aussi à l'énergie émise en chaleur (les nuages agissent comme des radiateurs dans l'atmosphère, bien qu'ils soient beaucoup plus froids que ceux dans nos bâtiments). Vous pouvez comparer les nuages à un thermostat qui détermine la température de la Terre. Si, par exemple, l'épaisseur moyenne des nuages augmente un peu (ils deviennent plus réfléchissants), la température de la Terre tombera un peu. Cela revient à diminuer le thermostat.

Nous avons appris que les nuages peuvent soit chauffer, soit refroidir la Terre. Les nuages hauts sont souvent minces et pas très réfléchissants. Ils laissent entrer la plupart de l'énergie solaire. Ils sont aussi très hauts dans le ciel où il fait très froid, donc ils n'émettent pas beaucoup de chaleur. En moyenne, les nuages hauts ont tendance à chauffer la planète. Les nuages bas sont souvent épais et réfléchissent une grande partie de l'énergie solaire vers l'espace. Ils sont aussi plus bas dans l'atmosphère et émettent donc plus de chaleur. En moyenne, les nuages bas ont tendance à refroidir la planète.

Un dessin illustre ces caractéristiques des nuages.

Vous pouvez lire plus à ce sujet (en anglais) à: http://www.nasa.gov/pdf/135641main_clouds_trifold21.pdf.

Traduction par: Lin Chambers et Stephanie Weckmann